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Si c’était un charbonnage qui était à l’origine de la création de la clinique de l’Espérance en 1907, la même année, ce sont les sœurs de Saint-Charles Borromée qui ouvrent le sanatorium Saint-Joseph. Il compte alors 30 lits et « les motivations étaient les mêmes », explique Frédéric Carrier, le directeur actuel, « soigner rapidement les nombreux blessés de la mine. »

Situé en plein milieu des charbonnages, la clinique triple déjà son nombre de lits en 1913 et la Première Guerre ne fait qu’accroître encore la réputation de ses chirurgiens.

On y a caché des Juifs

En 1927, sous l’impulsion du Dr Paul Bonhomme « qui va tout financer lui-même ! », Saint-Joseph se dote du premier service de radiologie de la région. Encore aujourd’hui, c’est une des fiertés de la clinique qui compte deux I.R.M. et quatre scanners.

Épisode méconnu mais qui mérite aussi d’être souligné, « les religieuses y cacheront des dizaines de Juifs durant la guerre », reprend le directeur, « dans une pièce aménagée sous un escalier, proche de l’aumônerie. »

Après la Seconde Guerre, l’extension reprend de plus belle grâce à Sœur Idalie. « Surnommée « la bâtisseuse », elle était connue pour son autorité, mais aussi pour sa compétence. »

Sous son impulsion, on rehausse le bâtiment de deux étages pour un service de neurochirurgie et on construit deux nouvelles ailes. Ce qui doublera la capacité hospitalière, pour arriver au plus haut à 335 lits dans les années 2000.

Cinq absorptions

Après sœur Idalie, c’est Lucien Henon qui va donner un coup d’accélérateur supplémentaire. « En 1987, c’est la première fusion avec Sainte-Elisabeth à Verviers. En 1991, avec la clinique de l’Espérance de Montegnée. En 1993, avec Notre-Dame à Waremme. En 1996, avec Notre-Dame à Hermalle et en 2001 avec la clinique Saint-Vincent de Rocourt. » Le tout formant aujourd’hui, avec plusieurs maisons de repos, le CHC, le Centre Hospitalier Chrétien.

Si Saint-Joseph est un hôpital complet (mis à part les opérations lourdes du cœur et les greffes importantes), il s’est spécialisé dans la traumatologie, la chirurgie abdominale, la neurochirurgie et la néphrologie.

« Et nous sommes aussi les pionniers mondiaux en matière de chirurgie laparoscopique et de thrombectomie (déboucher une artère) », avance fièrement Frédéric Carrier. Sans oublier le nouveau service d’Accueil Pré-Opératoire des patients.

Depuis la décision prise en 2006 de déménager au MontLégia, plus aucun gros investissement n’a été opéré sur le site. En 2015, les six dernières religieuses ont déménagé à Bilzen et la maternité est partie à Rocourt.

À six semaines du grand déménagement, la clinique Saint-Joseph occupe toujours quelque 1.250 personnes. « Certains ont bien sûr un pincement au cœur de quitter les lieux mais ils sont aussi très enthousiastes à l’idée de travailler dans un tout nouvel hôpital, autrement plus accessible qu’ici. »

Et que vont devenir tous les bâtiments ? « Ils ont été vendus à un promoteur bruxellois qui va les raser pour reconstruire ensuite du logement. » Et c’est ainsi que s’achèveront réellement 113 années d’histoire dans le quartier Sainte-Marguerite.

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