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Place Louis Delhaize, Château Delhaize, rue René Delhaize, Sentier Delhaize : le patronyme des fondateurs des grands groupes de distribution est omniprésent à Ransart, le berceau de la famille Delhaize. Adolphe, Jules, Édouard et Louis ont révolutionné l’épicerie en Belgique.

Septième des onze enfants d’un couple de commerçants de Ransart, Adolphe est le premier à imiter son père et à ouvrir en 1866 un magasin de denrées coloniales, vins et spiritueux à Châtelet, baptisé « Bon Marché ».

Un an plus tard, Jules Delhaize quitte son poste de professeur de sciences commerciales à l’Athénée royal de Bruxelles pour créer, avec son frère Edouard, la société familiale Delhaize frères et Cie. S’inspirant de l’expérience de Félix Potin qui avait ouvert en 1860 à Paris une épicerie avec ses propres produits, Jules ouvre à la place Verte à Charleroi son premier magasin de denrées coloniales, vins et liqueurs. Il supprime au maximum les intermédiaires entre le producteur et le consommateur afin de réduire les prix. Il crée un réseau de magasins standardisés, en général idéalement situés à l’angle de deux rues, et les alimente au départ d’un dépôt central. Grâce aux achats groupés, il obtient des prix plus avantageux. L’entreprise torréfie elle-même ses cafés, embouteille ses vins et met la bière en fûts, fabrique des brosses, du savon, des éponges, des cigares, du chocolat, du jambon, estampillés du logo maison orné du lion et de la devise « l’union fait la force » en hommage à la Belgique. Ce qui permet aussi d’offrir à la clientèle des prix très compétitifs. Les magasins Delhaize sont d’ailleurs les premiers à pratiquer les prix fixes, affichés. Jusqu’alors, les épiciers fixaient souvent les prix à « la tête du client ».

Adolphe, cavalier seul

Associé un temps à ses frères Jules et Édouard, Adolphe décide de lancer sa propre société avec l’aide de sa belle-famille, les Stainier. Ses beaux-frères dirigent les succursales qu’il ouvre en Wallonie. L’enseigne Adolphe Delhaize et Cie s’installe à Huy, Namur, Seraing, Liège et Louvain. Il applique la même recette que Jules : disposer d’une forte puissance d’achat à partir d’un dépôt central, éliminer les intermédiaires et distribuer à un prix attractif avec une marge bénéficiaire dans des magasins tous agencés de la même manière.

Les frères se partagent le marché en évitant de se livrer une concurrence stérile. Adolphe Delhaize connaît un rapide succès : sa société compte près de 500 implantations à la fin de sa vie. Un de ses beaux-fils, Albéric de Pauw, reprend sa succession durant 40 ans et transformera la société familiale en société anonyme, Les Établissements Adolphe Delhaize et Cie (1939).

Louis, enfin

Un quatrième frère va se lancer avec succès dans le commerce, Louis Delhaize, qui crée sa propre entreprise de distribution en 1875 à Montignies-sur-Sambre. Ses héritiers rachèteront des magasins en France et créeront les Cora et Match, mais aussi la chaîne Delitraiteur.

Jules et Edouard, associés à leur beau-frère Jules Vieujant, connaissent une croissance encore plus éclatante avec leur entreprise Delhaize frères Le Lion. En 1914, la société compte 744 épiceries standardisées dans tout le pays.

Durant la crise des années 30, Delhaize crée « Derby », une gamme de produits discount.

Après la Seconde Guerre mondiale, l’entreprise ferme la plupart de ses fabriques et confie la fabrication de ses produits à des fournisseurs.

En 1950, Delhaize le Lion devient actionnaire principal de l’entreprise Adolphe Delhaize et les deux entreprises fusionnent.

En 1962, la société entre à la Bourse de Bruxelles, sous l’appellation de « S.A. Delhaize Frères et Cie Le Lion ».

Delhaize exploite 80 supermarchés en Belgique en 1974 quand son expansion est bridée par une loi limitant le nombre de supermarchés. L’entreprise prend alors une participation dans la chaîne Food Town Stores aux USA. C’est le début de l’expansion internationale de Delhaize.

Quand le groupe lance en 1981, l’enseigne de franchisés Affiliés Delhaize, il reprend les initiales AD en mémoire d’Adolphe Delhaize. En 1989, c’est la création des magasins de fournitures pour animaux, « Tom & Co », puis ensuite du site Internet et de « Caddy-Home », le service de livraison à domicile.

Le succès total

Pour son 125e anniversaire, en 1992, l’entreprise comptait 1.021 supermarchés aux États-Unis, 410 magasins en Belgique, dont 108 supermarchés, 7 en République Tchèque et 14 en Grèce.

Fin 2009, le réseau de Delhaize Belgique atteignait 792 magasins. Avec ses différentes formules de magasins (supermarchés Delhaize, AD Delhaize, City Delhaize, Proxy Delhaize, Shop’n Go, Tom&Co et Red Market), l’entreprise employait plus de 17.000 collaborateurs. Le Groupe Delhaize, dans son ensemble, possédait 2.732 magasins et employait 138.000 personnes sur 3 continents.

Le tout avant la fusion avec le groupe hollandais Ahold en 2015... Une bien belle success story.

Elisabeth Mathieu

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