Martin Karplus, Michael Levitt et Arieh Warshel remportent le prix Nobel de Chimie

Le prix Nobel de chimie 2013 a été décerné mercredi à l’Austro-américain Martin Karplus, l’Américano-britannique Michael Levitt et l’Israélo-américain Arieh Warshel, spécialistes de la modélisation des réactions chimiques.

Les trois chercheurs sont récompensés « pour le développement de modèles multi-échelle pour les systèmes chimiques complexes », a indiqué le jury dans un communiqué.

MM. Karplus, 83 ans, Levitt, 66 ans, et Warshel, 72 ans, ont réussi à faire cohabiter dans l’étude des processus chimiques la physique classique newtonienne avec la physique quantique, qui répond à des règles fondamentalement différentes.

« Les chimistes créaient autrefois des modèles de molécules en recourant à des boules de plastiques et des bâtons. Aujourd’hui, la modélisation se fait sur ordinateur », explique l’Académie royale des sciences dans son communiqué.

« Les modèles informatiques qui reproduisent la vie réelle sont devenus cruciaux pour la plupart des avancées dans la chimie aujourd’hui », ajoute-t-elle, expliquant qu’« aujourd’hui l’ordinateur est un outil tout aussi important pour les chimistes que l’éprouvette ».

« Les simulations sont si réalistes qu’elles prédisent le résultat des expériences traditionnelles ». Et « dans les années 1970, Martin Karplus, Michael Levitt et Arieh Warshel ont posé les bases des programmes puissants qui sont utilisés pour comprendre et prédire les processus », souligne l’Académie.

Les trois lauréats recevront leur prix le 10 décembre à Stockholm. Ils se partageront 8 millions de couronnes (916.000 euros).