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Pour leurs premières retrouvailles depuis l’édition dantesque de Paris-Roubaix (début octobre), Wout van Aert a démontré à son éternel rival Mathieu van der Poel qu’ils ne boxaient pas dans la même catégorie. Du moins, pour l’instant. Car, le coureur belge de la formation Jumbo-Visma a aisément remporté sa quatrième course en autant de sorties (Boom, Essen, Val di Sole et Termonde), alors que ce n’était que le premier dossard de la saison dans les labourés pour le Néerlandais. Ce dimanche, la différence de niveau était criante. Autant, finalement, que la confiance qui habitait les deux guerriers au moment de prendre davantage de risques dans les descentes et les virages de ce circuit boueux et dénué de tout spectateur.

Il y a un an, Van Aert avait littéralement humilié son homologue en lui infligeant un débours de quasiment trois minutes. Cette fois, il ne lui a mis « que » 49 secondes, au prix d’une deuxième partie de course dominée de maîtresse manière. Entre lucidité permanente et puissance physique, le Belge n’a – presque à aucun instant – laissé à VDP l’occasion de prendre les commandes. Son seul « bon de sortie », il l’a laissé à Toon Aerts, qui a fait illusion durant deux tours avant de se faire enrhumer puis d’assurer sa place sur le podium. Tom Pidcock ? Il n’a jamais pesé sur la course, terminant à une anecdotique huitième position.

« C’est une belle victoire dans une manche de Coupe du monde avec un niveau très élevé », savourait Wout van Aert, tout juste revenu d’un stage en Espagne en compagnie de son équipe. « Je ne pense pas être dans la meilleure forme de ma vie, mais il est clair que je marche bien en ce moment. J’espère conserver ce niveau et continuer sur cette lancée, car il y a encore une semaine chargée au programme. En tout cas, Mathieu a prouvé qu’il s’est bien entraîné », poursuivait le champion de Belgique, qui va se présenter sur la ligne de départ à Heusden-Zolder (ce lundi), à Loenhout (jeudi 30/12) et à Hulst (dimanche 02/01). « Les Mondiaux ? Je ne peux pas encore vous répondre. Je vais d’abord terminer mon programme jusqu’au championnat de Belgique puis on verra… »

Pour Mathieu van der Poel – dont le dernier cyclo-cross remontait au Mondiaux d’Ostende –, ce retour à la compétition a de quoi rendre le sourire. Après avoir postposé sa reprise en raison d’une blessure au genou, le Néerlandais n’est, certes, pas encore au niveau de Van Aert. Mais il sait que, avec le rythme et l’enchaînement des courses, l’écart va se résorber petit à petit. Avec, en point de mire, la conquête de son cinquième maillot arc-en-ciel, fin janvier, à Fayetteville (USA). « C’est finalement un peu conforme à mes attentes », reconnaissait l’actuel champion du monde. « J’étais bien en jambes durant la première partie de la course, mais j’ai ensuite senti que j’étais encore un peu court. C’est logique, mais je suis satisfait de cette deuxième place. Maintenant, j’espère monter en puissance au gré des épreuves, j’ai encore besoin d’emmagasiner un peu de fond. »

Notons, par ailleurs, la belle performance de Tadej Pogacar, lauréat des deux derniers Tours de France. Ce dimanche, le Slovène – qui est en pleine préparation de la saison 2022 sur route – a remporté en solitaire le cyclo-cross de Ljubljana. Chapeau !

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