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Si ça continue comme ça, on pourrait bien vite oublier Lewis Hamilton ! Pour la deuxième fois en une semaine, ce sont bien Max Verstappen et Charles Leclerc qui ont à nouveau assuré l’essentiel du spectacle et joué les premiers rôles. Et si le champion du monde en titre avait été trahi par sa mécanique en vue du but à Bahreïn, après avoir échangé la position de leader à trois reprises avec le pilote Ferrari, cette fois à Djeddah, il s’est imposé au terme d’un impressionnant mano a mano avec son rival, ponctué d’une très jolie explication tactique lui permettant d’avoir le dernier mot.

« Au fil de la course, il est apparu que nous étions un rien plus rapides en ligne droite tandis que les Ferrari nous étaient supérieures dans les virages rapides », explique Max Verstappen. « Une fois que la course a été relancée à une dizaine de tours de l’arrivée après une période de ‘virtual safety car’, je me suis dit que la dernière phase de course allait être très tactique.

Et c’est à partir de là que nous avons commencé à nous observer avant l’ultime zone DRS. Vu les changements apportés aux nouvelles voitures, il était beaucoup moins facile de planifier ses dépassements à l’abord du dernier virage, mais c’est pourtant là que j’ai porté mon attaque qui s’est avérée décisive. C’était dur, mais je suis vraiment heureux que nous ayons en quelque sorte démarré la saison par cette victoire. »

Après avoir été battu la veille, pour 25 millièmes de secondes, par Checo Pérez pour la pole position, Charles Leclerc ne pouvait cacher sa déception d’avoir cette fois dû accepter la supériorité de l’autre pilote Red Bull pour une demi-seconde sous le drapeau à damier, et terme d’une explication virile mais très correcte, qui a sans doute replongé les deux pilotes dans leurs souvenirs de jeunesse, quand ils se battaient en karting, parfois à la limite de la correction. « C’est rageant car j’ai mené une bonne partie de l’épreuve et je me sentais en mesure de conserver l’avantage jusqu’au bout », soupirait Leclerc.

« Mais bon, Max a bien joué le coup en profitant du fait que nous étions un peu moins rapides en vitesse de pointe. Par rapport à la semaine dernière à Bahreïn, nous avions choisi d’avoir un peu plus d’appui aérodynamique, et cela nous a probablement coûté la victoire. »

Lewis Hamilton in extremis dans les points

Une conclusion qui n’a pas empêché le Monégasque de saluer sportivement son rival sur lequel il compte toujours une avance de 20 points au championnat, tandis que Carlos Sainz complète la bonne performance d’ensemble de la Scuderia Ferrari en terminant à nouveau sur le podium (3e). « J’ai ressenti un meilleur feeling avec la voiture ici qu’à Bahreïn, et je suis plutôt content d’avoir été un peu plus consistant tant aux essais qu’en course, tout en glanant de gros points pour la deuxième fois d’affilée », souriait l’Espagnol.

Des débats que Lewis Hamilton de beaucoup plus loin que son équipier George Russell, bon 5e devant Ocon, Norris, Gasly, Magnussen et enfin le Britannique, forcé de se contenter du point de la 10e place, après avoir connu la veille lé désillusion de ne même pas être sorti de Q1 au volant d’une Mercedes décidément bien en retard sur ses rivales…

« J’ai cherché à optimaliser ma course, ce qui n’a pas vraiment été le cas de l’écurie. Nous sommes en retard et nous avons beaucoup de boulot, » conclut le Britannique, très amer après l’arrivée.

Il faut dire que même en tenant compte de la chanceuse 3e place récoltée il y a une semaine à Bahreïn, il ne s’était plus trouvé en aussi mauvaise position au championnat (5e, à 29 points de Leclerc) depuis 2014, quand il avait commencé son impressionnante série de succès et de titres avec Mercedes. La fin d’un cycle ?

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