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Anciennement Impact Montréal, le CF Montréal a l’accent belge. Avec Olivier Renard, le directeur sportif, et Laurent Ciman, entraîneur adjoint, le club se porte à merveille en ce premier quart de saison. Après trois revers consécutifs en MLS, l’équipe a enchaîné par huit matchs consécutifs sans défaites, une première dans son histoire, avant deux nouveaux revers et occupe la troisième place de la Conférence Est. Un événement que Laurent Ciman apprécie lui qui a récemment mis un terme à sa carrière de footballeur et qui n’est plus revenu en Belgique depuis son aventure avortée à Dijon.

Laurent Ciman, comment avez-vous vécu votre fin de carrière qui ne semblait pas vraiment désirée ?

A un moment donné, il convient de faire les bons choix. En optant pour Dijon au lieu de rester à Los Angeles pour voir ce que cela allait donner à la fin de mon contrat, je me suis fourvoyé. Mais je n’avais pas envie de revivre le traumatisme vécu à Montréal qui m’avait envoyé à Los Angeles sans que j’aie eu mon mot à dire. Mais si je suis tombé sur de bonnes personnes à Dijon et si j’ai apprécié travaillé avec Dall’Oglio, ce n’était pas une bonne décision pour une vie privée qui passait de tout à rien. Dès que je l’ai compris, j’ai tout fait pour signer le plus vite possible à Toronto. J’y avais une bonne relation avec le coach Greg Vanney même si sa philosophie de jeu n’était pas la même que la mienne car je voulais juste jouer au foot avec une équipe qui aimait d’ailleurs jouer en ballon. On a atteint la finale des Playoffs en novembre 2019 mais on m’a ôté la cerise sur le gâteau en me mettant sur le banc. C’est de là que j’ai entamé la deuxième année même si je répondais présent quand on faisait appel à moi. A la fin de la saison, malgré des contacts à Dubaï, au Qatar ou en Chine, j’ai renoué le dialogue avec Montréal pour privilégier ma famille à l’argent. Je ne voulais plus vivre sans elle comme lors de ces deux années à Toronto. Cela n’a pas pu se faire comme joueur mais Olivier Renard m’a alors demandé si une intégration dans le staff technique pourrait m’intéresser. J’ai dit oui car j’ai pu reprendre ma routine d’avant où ma fille a un avenir.

Un retour en Belgique n’a-t-il pas été envisagé à ce moment-là ?

J’ai eu des contacts avec le Standard via Mbaye Leye qui avait pris la succession de Philippe Montanier. Mais il y avait déjà beaucoup de défenseurs et il fallait que l’un d’eux parte. J’ai aussi discuté avec Felice Mazzù à l’Union car c’est un coach que j’apprécie mais c’est à ce moment-là que le poste d’adjoint s’est libéré à Montréal. Ce que l’Union a réalisé cette saison ne m’étonne pas et je suis content notamment pour un gars comme Morris. J’ai vu le premier match des Playoffs contre Anderlecht et avec des joueurs comme Vanzeir ou Undav, cela m’a un peu rappelé ma période à Courtrai quand on évoluait avec des joueurs dont plus personne ne croyait en eux.

Revenir à Montréal pour y retrouver Oliver Renard était-il une évidence ?

Je ne dirais pas cela. Oui nous sommes amis mais quand on parle business, on parvient à faire la part des choses. Il reste mon boss. D’ailleurs, en dehors du club, on ne se voit pas trop parce que nos journées sont bien remplies et que nous habitons à 45 minutes l’un de l’autre.

Comment vous êtes-vous adapté à votre nouveau rôle d’adjoint de Wilfried Nancy qui est devenu coach le 8 mars 2021 après le départ de Thierry Henry ?

Honnêtement, très bien. J’ai la chance de travailler avec un entraîneur qui veut jouer un football propre, en défendant haut. Je m’éclate. J’ai même une petite pointe de nostalgie en me disant que j’aurais pris un malin plaisir dans ma carrière de joueur à évoluer sous les ordres d’un tel coach. Un peu comme avec Martinez et sa défense à trois qui me donnait la possibilité de toucher beaucoup de ballons comme face aux Pays-Bas. J’apprends beaucoup également avec Kwame Ampadu, un autre adjoint. C’est un peu mon mentor dans les diplômes d’entraîneur que j’ai passé en ligne sur les conseils d’Axel Witsel. C’est vraiment un chouette staff qu’ont rejoint deux Italiens venus de Bologne puisque les deux clubs appartiennent au même propriétaire.

Comment expliquer ce premier quart de saison presque parfait avec huit matchs sans défaite, un record pour Montréal après un début de saison marqué par trois revers ?

Une partie de l’explication réside dans l’accumulation des matchs en début de saison avec la Ligue des champions de la zone Concacaf. Nous avons dû effectuer de longs déplacements comme au Mexique et disputer des matchs compliqués comme à New York. Nous avons donc pris du retard en championnat car ce n’était pas facile d’alterner les deux compétitions. Quand nous avons été éliminés par Cruz Azul, nous avons pu nous concentrer sur le championnat et le coach a pu mettre son système en place avec des joueurs qui le comprennent. La confiance s’est progressivement installée grâce notamment à notre travail pour éviter de prendre des buts. Même quand on subit le match comme ce fut le cas face à Atlanta, la meilleure équipe affrontée jusqu’ici, qui a eu 70 % de possession, nous n’avons pas concédé grand-chose tout en étant efficace offensivement pour gagner 2-1.

Désormais, votre nouveau plan de carrière passe-t-il par un poste d’entraîneur principal ?

Je ne sais pas. Je ne me mets pas d’objectif précis. Pour le moment, je suis bien à Montréal entouré de ma famille et j’apprends beaucoup. On verra ce que l’avenir me réservera car j’ai un contrat à durée indéterminée. Je ne veux fermer aucune porte et ne rien exclure, que ce soit dans ma vie privée comme dans ma carrière. Même si je sais que pour ma fille, c’est mieux de vivre ici. Or, dorénavant, ce n’est plus ma personne qui passe en premier, mais bien ma famille.

On suppose que vous continuez à suivre le Standard. Quel est votre sentiment sur le rachat du club par un fonds d’investissement alternatif américain ?

Je ne connais pas 777 Partners donc c’est difficile de se faire une opinion. J’espère juste que les nouveaux propriétaires ne vont pas changer l’ADN du club et son identité qui sont aussi liés aux supporters. Je trouve que, sur le terrain, la marque Standard s’est un peu perdue ces derniers temps. C’est facile de dire que cela n’allait pas à cause du sommet du club. J’estime que des coachs comme Leye ou Elsner ont de la qualité. Mais ce que je voyais sur le terrain était triste. Peut-être que le fait d’avoir longtemps joué à huis clos a été préjudiciable à l’équipe et que cela a entraîné le groupe dans une spirale négative. La saison n’a pas été évidente et cela fait mal de voir en quelle position ce club a terminé le championnat et surtout de quelle manière. Je me souviens avoir lu après un partage contre le Cercle que l’équipe n’avait pas démérité car elle avait obtenu le nul à Sclessin. A notre époque, on râlait car on considérait cela comme une défaite. Les joueurs ont-ils été perturbés par le projet de vente du club ? Je ne sais pas d’autant qu’ils étaient toujours payés. Et puis, à Chelsea, ils ont fait comment alors ?

La gestion nord-américaine dans le football (ou le soccer) est-elle adaptable à la Belgique ?

C’est difficile à dire car les règles ne sont pas les mêmes en MLS où on protège plus les clubs que les joueurs. Je ne comprends toujours pas pourquoi un joueur peut être échangé contre son gré comme ce fut mon cas. Et puis les salaires sont divulgués ici alors que cela devrait rester du domaine privé. Et il y a les salary caps à ne pas dépasser… En Belgique, on sait qu’il faut vendre pour maintenir les finances à flot et pouvoir acheter d’autres joueurs. Maintenant, on sent que le soccer progresse parce qu’ils ont ramené plusieurs coachs d’Europe qui font avancer la discipline. Mais je répète, je ne connais pas 777 Partners. Je sais juste qu’ils ont acheté plusieurs clubs et que c’est toujours difficile de se concentrer sur un club plutôt qu’un autre. J’espère juste qu’ils vont décider d’avancer avec des gens qui connaissent le Standard comme Pierre Locht, Jean-François Gillet ou Reginal Goreux. Mais cela ne veut pas dire que je suis contre l’arrivée d’étrangers dans certains rôles pour autant, je le répète, qu’ils connaissent l’ADN du club…

On ne peut éviter d’évoquer le Mondial au Qatar et un certain Belgique-Canada. A quoi faut-il s’attendre ?

J’espère que la Belgique et le Canada termineront aux deux premières places du groupe. Je parle sans doute avec mon cœur mais je pense que le Canada peut être la surprise de cette Coupe du monde. La Belgique a son rôle de favori à remplir dans le groupe et ne peut pas se louper contre le Canada. Mais attention, il ne faut surtout pas croire que ce sera une partie de plaisir. C’est une super équipe qui, à sa tête, a un coach très minutieux. Croyez-moi, John Herdman va préparer la rencontre dans les moindres détails. C’est une équipe qui va vite devant, qui est solide sur les côtés, qui est difficile à jouer et qui sera difficile à battre. Il faut surtout éviter de croire que ce sera un match facile tant le Canada a survolé ses matchs éliminatoires devant le Mexique et les Etats-Unis. D’après ce qu’on me racontait, quand les joueurs allaient en équipe nationale il y a peu, c’était un peu le carnaval. Mais depuis son arrivée en 2018, John Herdman a amené un vrai professionnalisme et les joueurs n’ont jamais été aussi conscients qu’aujourd’hui de leurs possibilités.

Que pensent les gens au Canada de cette équipe, de la Coupe du monde ? Existe-t-il un regain d’intérêt pour le soccer ?

C’est tout un peuple qui est derrière son équipe nationale et, franchement, c’est mérité du point de vue du jeu présenté mais aussi des qualités individuelles et collectives de l’équipe. Cette deuxième qualification de leur histoire a marqué les esprits dans le pays. Et même si le hockey sur glace et le basket continuent d’attirer plus l’attention des gens, on sent un regain d’intérêt pour le soccer, notamment par le fait que de plus en plus de jeunes se dirigent vers les terrains de foot.

On a évoqué l’arrivée possible d’Axel Witsel en MLS. Serait-ce un risque pour lui en fonction de la Coupe du monde ? Ou le niveau de la MLS lui permettrait de tenir jusqu’en novembre ?

Je pense qu’Axel va d’abord se poser, prendre des vacances en famille avant de faire son choix. S’il vient en MLS, ce ne sera pas une mauvaise option car le niveau est très bon même si, on ne va pas se mentir, ce n’est pas celui de Dortmund. Personnellement, j’ai continué à être sélectionné quand j’évoluais à Los Angeles, donc je ne vois pas en quoi ce serait préjudiciable pour lui en vue de la Coupe du monde.

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