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Dans les années 70, les États-Unis avaient tenté une première percée sur le front du football (le « soccer » comme on dit outre-Atlantique) en attirant une foule de stars mondiales en préretraite (comme George Best, Pelé, Franz Beckenbauer, Giorgio Chinaglia, Eusebio, Johan Cruyff, Robbie Rensenbrink ou autres Gerd Müller). En l’absence de réelles structures, tant financières que sportives, l’expérience de la North American Soccer League (NASL) avait tourné court au milieu des années 80. Portée sur les fonts baptismaux en 1996, la Major League Soccer (MLS) a retenu les leçons du passé en se donnant le temps de grandir et d’acquérir du crédit.

Certes, une des recettes éprouvées pour y parvenir est l’engagement de grands noms à la recherche d’une ultime aventure (Lothar Matthäus, Roberto Donadoni, Carlos Valderrama, Youri Djorkaeff pour citer quelques exemples) et le tournant pour la notoriété a été le recrutement par Los Angeles Galaxy en 2007 de David Beckham, une star à l’aura mondiale pour changer l’image de la MLS. Avec le « Spice Boy » venu en droite ligne du Real Madrid fort d’un titre en Liga, la ligue nord-américaine n’a plus été la même et pas uniquement par l’introduction d’une règle permettant de contourner le « salary cap » d’application en MLS. Voir Kaka, Thierry Henry, Frank Lampard, Steven Gerrard ou encore Zlatan Ibrahimovic dans ce championnat, plutôt que dans le Golfe ou au Japon, aurait-il été possible sans Beckham ? Pas sûr.

« Découvert » par Beckham

Après les champions d’Europe en titre Lorenzo Insigne (Toronto) et Giorgio Chiellini (Los Angeles FC), c’est au tour de Gareth Bale, auréolé d’un doublé Liga-Ligue des champions avec le Real Madrid (même si son apport a été plus que limité…), de déposer ses valises en Californie pour devenir l’équipier de l’ancien défenseur de la Juventus.

Le Gallois ne suit donc pas tout à fait la même trajectoire que son illustre prédécesseur… qui peut tout de même se féliciter de la voir au LAFC. En vertu d’une règle en MLS, chaque club doit en début de saison donner une liste de recrues internationales potentielles, liste qui est communiquée aux instances… mais pas aux autres clubs. En tant que propriétaire de l’Inter Miami, David Beckham avait couché le nom de Gareth Bale, ce qui va contraindre le LAFC à verser 50.000 $ (un peu plus de 47.000 euros) en « indemnités de découverte » au club floridien.

Dans l’optique de la Coupe du monde au Qatar (première présence galloise dans ce tournoi depuis 1958), la piste de choix sentimental de Cardiff City (cependant actif en Championship) avait été évoquée et des discussions entre le club gallois et les représentants de Bale ont eu lieu. « J’ai reçu des tas de propositions… mais je n’irai pas Getafe » avait-il confirmé avant d’affronter l’Ukraine début juin alors que les noms de Tottenham, Newcastle, DC United (MLS) et le Milan AC ont aussi circulé.

Bale a coupé court ce week-end en tweetant « A bientôt Los Angeles » accompagné d’un petit film le dévoilant en équipement du LAFC. Une tradition pour toutes les nouvelles recrues du club californien, à laquelle n’avait pas échappé Giorgio Chiellini deux semaines plus tôt.

Au parfum de la MLS

Même si l’annonce officielle doit encore intervenir, Giorgio Chiellini et Gareth Bale ne pourront pas jouer avec leur club avant le 7 juillet, date à laquelle le marché des transferts est à nouveau ouvert en MLS. Et même si l’ambiance des rivalités endiablées n’a plus de secret pour Bale après avoir porté le maillot de Tottenham et du Real Madrid, il va être vite mis au parfum de la réalité américaine avec un derby de Los Angeles le 9 juillet. Après le « North London Derby » et le « Clasico », place à « El Trafico », le nom attribué par les supporters en référence… à la congestion de la circulation dans la métropole américaine. Dans un premier temps, il s’agirait d’un contrat d’un an jusqu’en juin 2023

À l’instar de David Beckham, le nom de Gareth Bale est de nature à remettre une couche de notoriété sur la MLS. Pour les observateurs de la compétition, le Gallois est tout simplement un des joueurs les plus titrés de sa génération en plus de sa contribution à la bonne conjoncture de l’équipe galloise (deux participations à l’Euro et une présence au Mondial lors des quatre derniers grands tournois), où il Bale ce qui a toujours manqué dans la carrière d’illustres devanciers comme Neville Southall, Ian Rush, Mark Hughes, Dean Saunders ou bien sûr Ryan Giggs.

Dans la capitale du cinéma, Bale sera délivré de l’acharnement de la presse espagnole, stigmatisant ces retours de blessure miraculeux dès qu’il apparaissait sous le maillot gallois.

Ce « dilemme » n’aura pas court durant le mondial puisqu’il se déroulera au moment où la saison de MLS est finie. Son salaire ne sera plus une une polémique. Puisqu’il ne sera pas un « joueur désigné », son salaire avoisinerait seulement les 1,5 millions contre... 19,2 au Real !

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