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À un âge où certains pensent déjà une préretraite, Axel Witsel accomplit un pas en avant en quittant la Bundesliga pour rejoindre la Liga. « Quand tu signes à l’Atlético, c’est pour jouer le titre », rappelle Manu Ferrera, recruteur pour La Gantoise, grand supporter des « Colchoneros » devant l’éternel et T2 de Michel Preud’homme au Standard quand Axel Witsel y a percé entre 2006 et 2008. Si le dernier « Meisterschale » du Borussia Dortmund remonte déjà à 10 ans, l’Atlético a remporté deux fois la Liga sous la direction de Diego Simeone durant le même laps de temps (et le second en 2021).

Les contacts avec l’Atlético auraient déjà pu se concrétiser au milieu de la décennie précédente quand Axel Witsel évoluait au Zenit Saint-Petersbourg mais les planètes ne sont pas alignées à l’époque. « J’avais lu qu’Axel avait déjà intéressé l’Atlético dans le passé et la concrétisation de ce qui était annoncé depuis un petit temps m’enthousiasme », poursuit Manu Ferrera. « Cela a pris un peu de temps parce qu’il fallait respecter le fair-play financier de la Liga. »

Entre l’annonce de l’accord verbal et la signature intervenue ce mercredi, Luis Suarez, Sime Vrsaljko et Hector Herrera ont disparu définitivement de la masse salariale madrilène tandis que Giuliano Simeone (le fils du « Cholo ») a été prêté à Saragosse. « Il ne s’agit que d’un contrat d’un an mais c’est normal me semble-t-il pour un joueur de 33 ans », analyse Manu Ferrera. « Si cela marche, rien n’empêche de prolonger ; si ça ne marche pas, c’est plus facile pour les deux parties. »

Dans la capitale madrilène, il va donc retrouver Yannick Carrasco (s’il reste au Wanda Metropolitano), Eden Hazard et Thibaut Courtois (chez le rival de Santiago Bernabeu). « Son adaptation sera facilitée mais quand tu t’es habitué à la Chine, tu peux trouver tes marques partout (rires). »

Concurrence

Manu Ferrera ne doute pas qu’Axel Witsel puisse faire son trou dans l’effectif de Simeone. « Parlait-il de Liga quand je l’ai connu au Standard ? C’est loin tout cela et il avait d’autres chats à fouetter. Et si le Real l’a eu un moment dans le viseur, c’est logique. Tu es un des meilleurs médians d’Europe, tu joues avec l’équipe numéro un mondiale : tu es forcément courtisé. Dans les deux positions où Axel peut jouer, il va avoir de la concurrence. Simeone avait 4 hommes pour deux positions : Koke, Kondogbia, De Paul et Herrera… qui s’en va. À mon sens, il ne va pas débarquer comme titulaire d’emblée mais il aura inévitablement du temps de jeu avec tous les matches au programme. Je ne serais même pas surpris qu’il devienne un premier choix dans la mesure où Koke devient parfois limite. Il faut voir quelle intensité Axel peut encore mettre dans son jeu à 33 ans. mais on connaît ses qualités. Il a le style pour l’Atlético. Une fois, qu’il a récupéré le ballon, il ne prend pas beaucoup de risques dans son jeu… mais perd rarement le ballon. Conserver le cuir et jouer simple, voilà ce que peut apprécier Simeone. »

Dans l’optique du Mondial au Qatar, le choix de l’Atlético n’est sans doute pas le plus aisé. « Martinez préfère que ses titulaires jouent dans leur club. Rien n’est garanti pour Witsel à l’Atlético même s’il va avoir du temps de jeu, je n’en doute pas. Martinez avisera au moment voulu. »

Dans l’immédiat, la reprise des entraînements est annoncée le 10 juillet et le programme des amicaux renseigne une joute contre Manchester United le 30 juillet à Oslo. Les « Colchoneros » reprendront la Liga le 15 août à Getafe avant un premier match à domicile le 21 août contre Villarreal.

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