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Personne n’avait vraiment été dupe de la présence de Toby Alderweireld le 8 mai dernier dans les loges de l’Antwerp à l’occasion du choc contre Anderlecht. Aperçu en grande conversation avec le nouveau directeur sportif Marc Overmars (sans avoir cherché à le faire en toute discrétion), le Diable rouge avait juste évoqué une visite de courtoisie dans sa ville et l’occasion de remercier le Néerlandais d’avoir permis son transfert à l’Atlético Madrid quand il était dirigeant à l’Ajax Amsterdam. Il avait même osé un « On ne sait jamais » à la question sur un possible transfert à l’Antwerp, sans doute pour ne pas braquer dans un premier temps les responsables d’Al-Duhail.

Il était cependant évident que le Diable rouge correspondait au profil de la politique ambitieuse du président Gheysens, qui n’a pas été échaudé par la saison moyenne en 2021-2022 malgré un mercato estival XXL (dont Radja Nainggolan, Bjorn Engels, Aly Samatta, Michael Frey ou autre Michel-Ange Balikwisha). L’engagement de Marc Overmars (considéré comme l’architecte du retour de l’Ajax au premier plan européen) avait secoué le petit monde du football tant sur le plan sportif (un coup remarquable) que sur le plan éthique (l’enquête pour comportement inapproprié envers les femmes à l’Ajax est toujours en cours). Nommer une telle pointure était l’indication que l’Antwerp voulait franchir un nouveau palier.

Salaire XXL pour Janssen

Le premier acte de cette nouvelle pièce où le Matricule 1 veut jouer les premiers rôles a été l’engagement de l’ex-international Mark van Bommel au poste d’entraîneur (accompagné d’un staff néerlandais élargi). Avec un coach émargeant à l’écurie Raiola et ayant fréquenté comme joueur les vestiaires de Barcelone, du Bayern Munich et de l’AC Milan – et peu importe pour l’instant si ses premières expériences au coaching ont été infructueuses au PSV et à Wolfsbourg –, il est impossible de passer inaperçu en Jupiler Pro League, même quand le rival brugeois se permet de recruter à Barcelone (l’attaquant Jutgla) ou de rivaliser à la table des négociations avec le champion d’Italie (De Ketelaere).

La suite est venue crescendo : plus que la notoriété du joueur Vincent Janssen, ce sont les conditions salariales acceptées (on évoque 2,5 millions annuels, soit le plus gros salaire en Belgique !) qui ont suscité des commentaires lors de la conclusion du transfert. Piquer un espoir du Bayern Munich (Christopher Scott) était une autre péripétie marquante… jusqu’à l’annonce d’une nouvelle augmentation de capital annoncée par Paul Gheysens. Les 10 millions annoncés début juillet succédaient aux 21,6 millions (dont 13,6 millions de dettes transformées en capital) injectés en début d’année !

Et depuis ce lundi, le nom de Toby Alderweireld s’est ajouté à la liste des grands coups du mercato estival. Après un tweet intriguant la semaine passée (un message en anglais avec les initiales RAFC), l’Antwerp a levé tout suspense en annonçant un accord verbal entre toutes les parties, préalable à un contrat de 3 ans au Bosuil pour découvrir la Jupiler Pro League à l’âge de 33 ans. « Toby avait une forte envie de venir et tout est possible quand la volonté est là », a souligné Paul Gheysens. « Il a contribué à arrondir les angles… mais tout club qui souhaitait répondre aux conditions proposées aurait pu le recruter… » Des conditions qui se rapprocheraient de celles accordées à Janssen.

Si cela ne tient qu’au président (du moins dans son discours officiel), Toby Alderweireld pourrait être la dernière recrue marquante de cet été. Une chose est sûre, dans l’optique de la reprise, la priorité de Mark van Bommel (et de Marc Overmars) est de réduire le noyau. La volonté n’est pas de rompre avec le passé récent (Ritchie de Laet et Faris Haroun ont été prolongés) mais les décisions difficiles sont inévitables : Alexis de Sart et Dorian Dessoleil sont les premières victimes mais il y en aura d’autres.

Le sélectionneur national Roberto Martinez verra sans aucun doute d’un bon œil le retour en Europe d’un de ses tauliers en défense. Même si ce n’est plus la Premier League, l’élite belge vaut mieux pour conserver le niveau requis en vue du Mondial que le rythme des rencontres de la compétition qatarie.

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