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Né au milieu des polders à Almere, Noah Ohio fait partie de ses nombreux talents néerlandais qui ont répondu à l’appel de l’étranger avant même d’être connu du grand public. D’origine nigériane (son nom complet est Noah Chidiebere Junior Anyanwu Ohio), il a tapé ses premiers ballons dans les installations du Sportpark De Marken à Almere jusqu’à un tournoi avec son équipe de copains. « J’avais une dizaine d’années et je ne peux même plus me souvenir si j’avais été si bon que cela. On m’a remarqué après une défaite 3-2 contre Liverpool alors que j’avais marqué les deux buts », se souvient-il dans les colonnes du magazine néerlandais Voetbal International en début d’année 2021. « Imaginez toute la surprise de ma famille quand un scout a pris contact : il venait pour Manchester United ! »

À 12 ans, il était bien sûr hors de question de rejoindre l’Angleterre seul. Le voilà parti en 2015 pour Manchester avec ses parents et ses deux sœurs. « Mon anglais n’était pas top mais United a tout arrangé pour m’inscrire dans une école en compagnie de mes sœurs. J’ai vite progressé sur le plan linguistique. » Parmi ses équipiers au sein de l’Académie des Red Devils, il a notamment côtoyé le Suédois Anthony Elanga et Mason Greenwood.

La belle histoire prend une autre tournure quand il se décide à quitter United un an plus tard pour rejoindre le rival de City ! « Je ne sais pas si City a dû payer une indemnité ou pas. C’est sûr que cela n’a pas fait plaisir à United. Mais Manchester City venait d’inaugurer son nouveau centre de formation et je sentais que les possibilités de progression chez les jeunes étaient plus grandes là-bas… Après coup, mon choix a été le bon. »

L’exemple de Sancho

La première connexion avec son futur passage au Standard est établie puisqu’un certain Fergal Harkin travaille pour les « Sky Blues ». À l’âge de 16 ans, il évoluait déjà avec les 18 de City. « City voulait me proposer un contrat pro. En soi, c’était gratifiant mais si c’était pour poursuivre en U16 ou en U18, la progression était moins évidente. Je me rendais compte que le chemin vers l’équipe première quand tu es une jeune, surtout dans une équipe qui recrute beaucoup comme City. Un manager doit quasiment mettre sa vie en jeu pour donner sa chance à un jeune. Je voyais qu’il y avait moins de réticences dans ce domaine en Allemagne, en considérant le parcours d’un Jadon Sancho ou de mon ami Jude Bellingham (NDLR : même s’il est Néerlandais, Ohio a disputé 6 matches amicaux avec la sélection U16 anglaise). »

En choisissant le RB Leipzig à l’été 2019, Noah Ohio initie l’autre connexion avec le Standard version 777 Partners. Au sein de l’Académie Red Bull travaille Johannes Spors, actuel manager du Genoa et impliqué dans la politique sportive du « Football Group ». À l’inverse de l’Angleterre, Noah Ohio effectue le grand saut en Allemagne sans sa famille (le Bayern et la Juventus l’avaient aussi dans le viseur) et loge à l’Académie. Placé quelques mois plus tôt par Voetbal International sur les listes des 26 teenagers bataves prometteurs actifs dans une Académie d’un pays du Big 5, Noah Ohio y est décrit comme un attaquant puissant physiquement pour son âge, un gaucher rapide, qui s’est illustré en équipe nationale néerlandaise U16 par un doublé dès son premier match.

Les premiers mois en Allemagne sont compliqués. « Quand j’avais un mauvais jour, faire une coupure avec le foot était très compliqué : j’avais le nez sur les terrains de l’Académie… »

Rentré dans sa famille qui est restée à Manchester juste à temps avant le confinement, il s’entraîne avec le noyau A des « Roten Bullen » (avec Julian Nagelsmann) à l’été 2020. « À l’époque, on me faisait miroiter des débuts en équipe première sans m’en donner la garantie non plus. Je pouvais comprendre : bien prester avec les U19 n’était pas suffisant alors que Leipzig jouait le top de la Bundesliga et la Ligue des champions. »

Quitte à tenter une première aventure chez les adultes, autant le faire dans un environnement moins compétitif et il a sauté sur l’occasion de rejoindre Vitesse (où Spors ne l’avait pas oublié) en janvier 2021, initialement pour une période de 18 mois. Barré par Openda, Broja (alors prêté par Chelsea) et l’Algérien Darfalou, son passage se limite à 6 mois et 4 entrées au jeu pour 26 minutes de présence sur le terrain ! Une adaptation aussi retardée par une blessure initiale et une nouvelle vie en solitaire dans un appartement. « Je suis reconnaissant envers le coach de m’avoir donné mes premières minutes. Je venais d’une académie, il ne me connaissait pas, ce n’était pas évident d’écarter mes concurrents. Je n’ai pas montré assez mes capacités, il valait mieux en rester là après 6 mois. Sans la moindre amertume. »

« Technique à affûter »

De manière surprenante, le Red Bull Leipzig l’a alors orienté vers l’Autriche mais pas vers le club-frère de Salzbourg et de son satellite en D2 (le FC Liefering). « Voir un joueur de Red Bull à l’Austria n’est en effet pas commun », confirme le journaliste autrichien Alex Strecha (Kurier). « Au moment de son arrivée, il a été présenté comme un jeune talent, rapide, capable de bien progresser au sein de l’élite autrichienne. »

Comme tout bon néerlandais, Noah Ohio ne manque pas de confiance à l’image de ces déclarations à son arrivée à Arnhem. « Je suis relativement rapide, bon en un-contre-un et quand une opportunité se présente, elle termine au fond. »

Confrontées à la réalité de ses stats en Autriche, ses déclarations doivent être un peu relativisées : 30 apparitions officielles dont 20 comme joker, 6 buts (soit un but toutes les 185 minutes de jeu avec l’Austria). « Il a connu quelques bons moments en montant au jeu mais sur l’ensemble, je ne trouve pas qu’il était du niveau pour être titulaire. Sur ce que j’ai vu, ses qualités techniques balle au pied n’étaient pas si extraordinaires. Il était rapide oui mais efficace devant le but… En contre, je l’ai souvent vu rater des occasions alors que l’opportunité était belle. À l’Austria son concurrent en pointe était Marco Djuricin, un joueur plus âgé et en fin de compte meilleur qu’Ohio. Parfois, ils ont joué ensemble. »

L’équité commande de dire que le temps de jeu d’Ohio a augmenté dans la seconde moitié de saison alors qu’il avait été victime d’une infection au coronavirus en début d’exercice. « De toute façon, l’Austria n’avait pas l’argent pour l’acheter et un nouveau prêt était exclu », poursuit Alex Strecha. « Le voir décrocher un contrat de 4 ans en Belgique est une surprise mais Ohio est un jeune joueur qui doit encore apprendre, il n’est pas au bout de son développement. J’ai aussi entendu dire qu’il a compris durant ses 6 derniers mois à Vienne l’importance d’être un pro également en dehors du terrain. »

En juin dernier, Noah Ohio a disputé 3 matches avec la sélection néerlandaise U19 (1 but), hélas éliminée pour l’Euro. « Débuter en D1 néerlandaise à l’âge de 18 ans et 11 jours n’est pas commun même aux Pays-Bas », déclarait Noah Ohio au sujet de son passage à Arnhem. En signant au Standard alors qu’il affiche au compteur 19 ans, 5 mois et 29 jours, il a beau être le premier renfort estival du Standard, il n’en reste pas moins un diamant brut qu’il faut encore polir. Par comparaison, Noa Lang avait déjà 21 ans et 68 matches quand il a rejoint Bruges…

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