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Au pied de la majestueuse église de Rochefort, lorsqu’on vient de Ciergnon ou du domaine où les moines brassent leurs célèbres Trappistes, la route s’élève légèrement après une approche rapide. Un virage pris à l’intérieur sur une route large, avant une arrivée située en face du palais des zygomatiques, là où Axel Merckx avait ceint le maillot tricolore en 2000 sous les yeux du couple royal, Albert et Paola.

Aucun représentant du Palais n’était cette fois présent lors de la troisième étape du Tour de Wallonie mais c’était tout comme. Des deux côtés de la chaussée, la foule d’estivants et les supporters du « Taureau de Lescheret » avaient pris leurs quartiers entre deux terrasses, bondées de bière et de guêpes. Une belle histoire de juillet qui s’est terminée en piqûre de rappel pour ceux qui l’ignoraient encore : Arnaud De Lie est une bombe à retardement, qui peut rivaliser (il l’a déjà fait) avec des sprinters de la trempe de Philipsen ou de Merlier. Ou plus haut encore de Girmay, qu’il a largement devancé lundi en écrasant les pédales et son dérailleur proche de l’incendie.

On se dit dès lors, en considérant que la jeunesse appartient définitivement au nouveau vocabulaire du cyclisme, que ce grand garçon ne pourra pas plus longtemps être retenu hors du circuit WolrdTour. Si Pogacar, Evenepoel, Pidcock, Ayuso et compagnie y ont été lancés à 20 ans à peine, Lotto doit désormais songer à construire une base concrète et solide autour de son joyau.

La défenestration de Caleb Ewan au Tour de France concourt de surcroît davantage encore à l’émancipation de ce colosse qui n’a peur de rien, annonce la couleur et, surtout, assume. Les quatre dernières victoires de l’équipe Lotto ont d’ailleurs été conquises par le Luxembourgeois. C’est dire son importance. « Pour un grand Tour, il faut voir. La Vuelta en 2023, si elle n’est pas trop exigeante mais je n’en fais pas une priorité, cela viendra en fonction des tracés. En revanche, j’aimerais par exemple me tester sur une course comme Paris-Nice, où il y a souvent des bordures en début d’épreuve et cela me plaît. Mais nous n’en sommes pas là », souriait le vainqueur du jour.

Vliegen en embuscade

Le Tour de Wallonie est loin d’être terminé à l’échelon du classement général d’où a disparu définitivement Julian Alaphilippe, positif au Covid, alors que son équipier Iljo Keisse a abandonné vers Rochefort. L’équipe Quick Step est manifestement poursuivie par la poisse après le premier jour (heureusement réussi). Derrière Stannard, rien n’est joué en effet puisque Loic Vliegen a pris trois secondes de bonifications, alors qu’une cassure a mis quatre secondes aux trois quarts du peloton. Le Hervien d’Intermarché Wanty-Gobert, qui doit partager la vedette avec Girmay est donc susceptible de remporter le classement final du Tour de Wallonie moyennent des stratégies à négocier avec son équipe. C’est largement faisable en tout cas.

Du coup, cette édition du TRW pourrait être un festival wallon car les deux dernières étapes correspondent aussi aux qualités… d’Arnaud De Lie. « Je n’ai pas envie de m’arrêter en si bon chemin. On annonce un dénivelé de 3400 mètres ce mardi (entre Durbuy et Couvin, 200 kilomètres) mais on doit pouvoir le faire même si l’équipe a déjà beaucoup travaillé pour moi. Tout le monde est motivé. Sébastien Grignard a accompli un boulot colossal en amont dans la poursuite pour contrôler les échappées. Ensuite, nous avons géré avec Campenaerts, De Buyst et compagnie, c’était parfait. »

L’ardeur d’avance du Luxembourgeois donne un coup de fouet à cette équipe Lotto qui en a bien besoin. De Lie a répété, lundi, un élément qu’il avait déjà abordé dans une interview en mai dernier. « Je me sens capable de renoncer à une sélection pour les Mondiaux en U23 pour préférer un programme de courses en septembre qui rapporterait des points à l’équipe. Un titre arc-en-ciel, encore faut-il le conquérir, ne m’offrirait que 200 points UCI alors qu’une victoire dans une course d’un jour en rapporte 125. Et il y en a quatre à ma main à cette période-là… » Dans la foulée du TRW, Arnaud De Lie participera au GP Scherens, à l’Eurométropole Tour et à la Polynormande.

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