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On a pris l’habitude, depuis plusieurs années maintenant, de voir des délégations belges particulièrement imposantes lors des grands championnats d’athlétisme mais celle qui se déplacera, du 15 au 21 août à Munich pour l’édition 2022 des championnats d’Europe dépasse tout ce qu’on a déjà vu avec pas moins de… 59 représentants (34 hommes et 25 femmes) !

Certes, le premier sport olympique se porte plutôt bien dans notre pays, comme on a encore pu le voir lors des Mondiaux d’Eugene, le mois dernier, d’où les 30 Belges sélectionnés ont ramené 3 médailles, mais de là à dire que ce chiffre est le véritable reflet de sa bonne santé, il y a un pas que l’on ne fera pas trop précipitamment. D’abord parce que la Ligue royale belge d’athlétisme (LRBA) n’a recalé personne et a accepté, à côté de ceux qui avaient réussi les critères de sélection (avec un maximum de trois athlètes par épreuve), tous ceux qui avaient été repêchés par European Athletics pour avoir des épreuves avec le maximum de participants ; ensuite parce que la Belgique enverra quatre équipes de relais, ce qui favorise le gonflement d’effectifs.

Après le retour des 4 x 400 m en 2008 (hommes) et en 2018 (femmes), ce sont les deux équipes de 4 x 100 m qui feront leur réapparition cette année grâce à leur ranking européen – 14e chez les hommes, 11e chez les femmes. Ce sont deux nouveaux projets qui misent plutôt sur le long terme avec sans doute une plus grosse probabilité de réussite chez les femmes, où l’arrivée de la jeune Delphine Nkansa, 20 ans, qui a « grandi » athlétiquement au Portugal et en France et qui détient les meilleurs chronos belges de l’année, tant sur 100 (11.26) que sur 200 m (23.03), a rebattu pas mal de cartes.

Nkansa n’a pas encore couru une seule fois avec le relais mais a pris part, ce week-end, à un mini-stage de deux jours à Louvain avec l’équipe dans laquelle elle s’est visiblement superbement intégrée. « Cela s’est très bien passé », confirme Rudi Diels, le coach du 4 x 100 m féminin, trop heureux de ce cadeau du ciel.

Les Tornados visent l’or

Carole Bam, la coach du 4 x 400 m féminin, a, elle aussi retrouvé le sourire ce week-end avec la confirmation du retour au premier plan de Cynthia Bolingo, qui a amélioré son record national du 300 m, et de Hanne Claes qui, en 55.23, a couru le deuxième 400 m haies le plus rapide de sa carrière. Deux atouts de plus pour les Cheetahs qui devraient pouvoir viser le podium après leur 4e place en 2018.

Chez les hommes, Jacques Borlée se donne, lui, encore quelques heures de réflexion avant de compléter son effectif chez les Tornados, mais le suspense n’existe plus. Jonathan Borlée et Jonathan Sacoor devraient vraisemblablement rejoindre Dylan et Kevin Borlée, Alexander Doom et Julien Watrin avec un seul objectif : l’or.

Pour le reste, la sélection sera fortement basée sur celle d’Eugene, avec Nafi Thiam en chef de file, pour autant qu’elle se sente bien physiquement après son triomphe aux Mondiaux. Il n’y a qu’en marathon que des changements ont été effectués… sauf pour Mieke Gorissen, qui a tenu à disputer l’Euro 28 jours à peine après les Mondiaux. « Elle nous a dit qu’elle avait remarquablement récupéré, d’où son choix », indique Rutger Smith, le DT flamand. Chez les hommes, en revanche, c’est un nouveau trio qui sera là avec Koen Naert, le tenant, comme leader en lieu et place de Bashir Abdi pour tenter de monter comme lui sur le podium. A ses côtés, on retrouvera Soufiane Bouchikhi, qui avait pourtant annoncé en décembre dernier qu’il renonçait au marathon, mais qui a revu sa décision depuis qu’il est retourné travailler avec son (ex-)entraîneur Luk Verlaenen il y a deux mois.

L’autre retour sympathique est celui de Tarik Moukrime, qui n’avait plus disputé de grand championnat depuis l’Euro 2014 à Zurich, quelques semaines avant qu’on lui diagnostique un cancer des testicules, dont il a mis du temps à se relever. Sa qualification sur 1.500 m est, pour lui, un formidable encouragement et une belle revanche sur le sort.

L’objectif de la délégation noir-jaune-rouge sera évidemment de faire aussi bien voire mieux qu’il y a quatre ans à Berlin, où les Belges avaient conquis six médailles, dont trois d’or (Thiam en heptathlon, Naert sur marathon et les Tornados sur 4 x 400 m). Une ambition haut perchée mais tout à fait dans leurs cordes.

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