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« C’était vraiment l’étape qui passait à la maison », sourit-il. Et il ne s’est pas loupé. À Baelen, après quelques kilomètres de course, il a tenté de fausser compagnie au peloton avec quatre autres concurrents. « Le peloton ne nous a pas de suite laissés partir, on a dû batailler durant 5 bonnes minutes puis on a finalement réussi à prendre le large », expose le coureur du VC Ardennes.

À l’attaque durant une bonne cinquantaine de kilomètres, il a profité de ses routes d’entraînement. « L’ambiance était incroyable, il y avait énormément de monde au bord de la route et les gens n’arrêtaient pas de crier mon nom. Honnêtement, quand je suis passé à Thimister, j’ai eu les frissons », relate Hugo Wertz. Repris avec ses compagnons d’échappée à une dizaine de kilomètres de l’arrivée, il n’a pas pu s’accrocher dans le Stockis. « Je me suis donc relevé en vue de l’étape de dimanche ».

Victoire finale russe

Et quelle étape, tracée autour de Stavelot, c’était véritablement l’étape-reine de cet Aubel-Thimister-Stavelot. « Encore plus dure que Liège-Bastogne-Liège m’ont confié les coureurs », note Cyril Michotte, DS du VC Ardennes. « Un parcours de rêve », a pour sa part commenté le Néerlandais Max Van Der Meulen, vainqueur après 100 km de course devant l’abbaye de Stavelot.

Et pourtant, on a longtemps cru que la victoire serait russe. Parti après un peu moins de 20 kilomètres de course, un peu avant la côte de Beaumont, Roman Ermakov a petit à petit lâché ses compagnons d’échappée pour se retrouver seul en tête dans la Haute-Levée. Une côte, située à 40 km de l’arrivée, dans laquelle le Néerlandais Max Van Der Meulen décidait de placer son attaque. Il lui faudra une vingtaine de kilomètres et le sommet du Thier de Coo pour revenir sur Roman Ermakov, avec, sur son porte-bagages, l’Américain Jesse Maris. Avec près de deux minutes d’avance à 20 km de l’arrivée, les trois étaient plus ou moins sûrs de se jouer la gagne et c’est au sprint que ça s’est fait où Van Der Meulen a finalement devancé Ermakov.

Le Russe s’offre, lui, le classement général. « Une victoire de rêve », pour Van Der Meulen, « Une victoire importante en vue de mon avenir chez les Espoirs », confie pour sa part Ermakov.

Du côté des régionaux, le VC Ardennes a joué de malchance tout au long des trois jours. « Après ses efforts, Hugo était un peu juste ce dimanche. Mais vu la concurrence, on n’a pas à rougir de notre performance pour une équipe régionale », conclut Cyril Michotte. Hugo Wertz termine 46e de l’étape et 62e du général. William Graff termine, lui, 62e de l’étape et 63e du général. Le Hutois Sacha Prestianni termine, lui, 13e et premier Liégeois.

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